Wedgwood, Josiah

Issu d’une famille de potiers, Josiah Wedgwood commence son apprentissage dans l’atelier de son frère aîné à l’âge de 9 ans. Trois ans plus tard, atteint de la variole qui le laisse infirme, il ne peut plus actionner le tour sur lequel on façonne les assiettes et les pots. De là, il acquiert une vue d’ensemble des techniques de la porcelaine, de la faïence et de la céramique, et entreprend de les moderniser.



En 1754, il s’associe avec le potier Thomas Whieldon à Fenton, tout en poursuivant ses expériences personnelles. Présent au four, au tour, à la caisse et au service de livraison, Wedgwood innove partout. A ses ouvriers, il impose des standards inédits de finition, à ses fournisseurs des critères de qualité. En 1759, il établit sa fabrique d’Ivy House et en 1764, celle de Brick House.



En 1768, il fonde à trois kilomètres de sa ville natale la manufacture Eturia appelée à prendre un très grand développement, ouvrant ainsi l’ère de la fabrication à l’échelle industrielle et poussé par des amis comme l’ingénieur James Watt. Il contribue à financer des transports par route et voie d’eau pour faciliter l’approvisionnement et introduit de nouvelles matières (basalte noir, jaspe). Il s’attache d’abord au perfectionnement de cette céramique dure de couleur crème dite cream-ware qui se prête à l’application d’un décor économique imprimé mécaniquement. Il reprend les basaltes, grès noir, mat et très dur pour imiter les poteries étrusques alors à la mode. Sa création la plus réputée, le jasper, semi-porcelaine, autorise toutes les virtuosités techniques, telle la curieuse copie du vase de verre antique de Portland, les imitations de pierres dures et de camées et les bas-reliefs blancs à l’antique sur des fonds de couleur dont un délicat bleu lavande très prisé, imité partout.



En 1764, son mariage lui donne de nouveaux moyens pour investir et Wedgwood devient même le fournisseur officiel de la reine Charlotte en 1763.



On crédite Wedgwood d’avoir inventé le marketing direct, les garanties de remboursement, la livraison gratuite, les catalogues illustrés en plusieurs langues et même la comptabilité moderne. Patron social, il offre une assurance santé à ses salariés et leur construit des logements.



A sa mort en 1790, ses descendants se succèdent à la tête de l’entreprise durant cinq générations.